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A Ler | O que estamos a aprender sobre a Covid-19 e as crianças

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Em abril, o epidemiologista francês Arnaud Fontanet se viu liderando uma investigação na cidade de Crépy-en-Valois, uma pequena comunidade de 15.000 habitantes a nordeste de Paris. Em fevereiro, as escolas de ensino fundamental e médio da cidade se tornaram o centro de um novo surto de Covid-19.

Fontanet e colegas do Instituto Pasteur de Paris foram encarregados de realizar testes de anticorpos em Crépy-en-Valois para entender até que ponto o vírus estava circulando. Ao inspecionar a cidade, notaram um padrão interessante. Embora o vírus tenha se espalhado de forma desenfreada pelo ensino médio, com 38% dos alunos infectados, junto com 43% dos professores e 59% do pessoal não docente, o mesmo não aconteceu com as seis escolas primárias da cidade. Embora três alunos em idade primária tenham contraído Covid-19 no início de fevereiro, nenhuma dessas infecções levou a um caso secundário. No geral, apenas 9% dos alunos em idade primária, 7% dos professores e 4% do pessoal não docente haviam sido infectados com o vírus.

“Esses resultados nos mostraram que os adolescentes são tão contagiosos quanto os adultos”, disse Fontanet. “Mas nas faixas etárias mais jovens, a história é diferente. Eles não parecem transmiti-lo na mesma extensão. ”

Achados semelhantes surgiram em outros lugares. Um novo estudo epidemiológico de 65.000 pessoas na Coreia do Sul, que rastreou contatos de pessoas infectadas entre o final de janeiro e março, revelou que, embora crianças de 10 a 19 anos possam espalhar o vírus tão bem quanto adultos, os menores de 10 anos o transmitem para outros com muito menos frequência.

As razões potenciais para isso são abundantes. Alguns sugeriram que as crianças pequenas têm uma carga viral mais baixa do que os adolescentes e adultos – embora a evidência para isso permaneça um pouco obscura – ou que exalam menos ar, reduzindo assim suas chances de transmitir o vírus.

Talvez de forma mais simples, pode ser que a grande maioria das crianças pequenas tenda a ser assintomática ou a ter sintomas muito leves ao contrair Covid-19. Em um dos maiores estudos de pacientes pediátricos de Covid-19, com base nos registros médicos de 2.143 crianças em toda a China, 94% foram classificados como assintomáticos, casos leves ou moderados.

“Isso significa que eles podem ter menos probabilidade de ter tosse e, portanto, liberar pequenas quantidades de vírus no ambiente”, explica Zoë Hyde, epidemiologista da University of Western Australia.

Tudo isso sugere que, quando se trata do delicado processo de descobrir as melhores maneiras de reabrir escolas em massa e, ao mesmo tempo, proteger a comunidade local, a maior necessidade de precauções rigorosas como testes, distanciamento social e máscaras será no nível médio.

Como as escolas podem ser mantidas seguras?

Diferentes nações aplicaram estratégias diferentes em suas escolas como um meio de manter o vírus sob controle, desde leituras de temperatura diárias obrigatórias no Vietnã até testes de esfregaços aleatórios no Uruguai. Emiliana Vegas, codiretora do Brookings Center for Universal Education em Washington, tem monitorado essas várias abordagens. No geral, ela diz que uma combinação de manter as turmas pequenas e pedir às crianças mais velhas que usem máscaras e distância social parece ser a forma mais eficaz de manter as escolas e as comunidades seguras.

A primeira estratégia foi usada com eficácia nos últimos meses na Finlândia e na Dinamarca. Grandes turmas foram divididas em grupos menores de 15 a 20 alunos, que são ensinados separadamente e podem se reunir no playground, onde o ar livre reduz a probabilidade de transmissão do vírus. “Ter os pods significa que, se uma pessoa for infectada, você não terá que colocar a escola inteira em quarentena”, diz Vegas. “Também torna o rastreamento de contato muito mais fácil quando ocorrem casos.”

Mas os cientistas apontam que as medidas mais adequadas variam de país para país, dependendo da quantidade de vírus que circula nas comunidades. Onde grupos de novos casos ainda ocorrem regularmente, podem ser necessárias medidas de distanciamento social mais rigorosas, bem como o mascaramento obrigatório.

Existem, no entanto, preocupações sobre a aplicação de políticas rígidas de distanciamento social e mascaramento para grupos de idades mais jovens, principalmente devido à crescente evidência de que eles têm muito menos probabilidade de espalhar o vírus. Vegas destaca que, para as crianças do ensino fundamental, poder brincar com os colegas é importante para o seu desenvolvimento. E há preocupações de que as máscaras possam levar a problemas comportamentais, especialmente no mundo ocidental, onde as crianças não estão acostumadas a usar coberturas faciais durante surtos de gripe sazonal. “As crianças aprendem muitas dicas sobre como se comportar a partir das expressões faciais dos adultos e de outras pessoas da classe”, diz Vegas.

No mês passado, alguns formuladores de políticas introduziram exceções para pessoas abaixo de certa idade. No Uruguai, as máscaras são obrigatórias para os alunos do ensino médio, mas opcionais para os mais novos; na França, os centros de dia abandonaram todas as regras de distanciamento para menores de cinco anos.

Por que as crianças são menos afetadas pelo vírus do que os adultos?

Dadas as precauções tomadas em relação à reabertura de escolas, é fácil esquecer que as crianças são menos afetadas pela Covid-19 do que os adultos , representando cerca de 2% dos casos confirmados .

Isso é estranho, pois, para a maioria dos vírus respiratórios, as crianças costumam ser infectadas com muito mais facilidade do que os adultos devido à falta de imunidade pré-existente. Mas esse padrão também foi observado durante o surto original de Sars em 2003, quando as crianças não foram afetadas. Menos de 10% das pessoas com diagnóstico de Sars eram crianças e apenas 5% das crianças infectadas necessitaram de cuidados intensivos.

Uma possível explicação biológica é que o receptor ACE2 – o buraco da fechadura que os vírus Sars-CoV e Sars-CoV-2 usam para invadir as células dos pulmões – é regulado pelo desenvolvimento. “Isso significa que, quando você é muito jovem, tem concentrações muito baixas dessa proteína, o que torna mais difícil para o vírus se ligar à superfície respiratória”, diz Coffin. “E então, conforme você envelhece, a concentração dessa proteína aumenta.”

Outra teoria é que, no caso de Sars e Covid-19, as crianças foram ironicamente protegidas pelo fato de terem sistemas imunológicos menos desenvolvidos. Muitas das fatalidades em adultos ocorreram devido a uma reação imunológica excessivamente forte, conhecida como tempestade de citocinas. Alguns pensam que a exposição anterior a outros coronavírus décadas antes pode fazer com que o sistema imunológico adulto produza anticorpos para atingir uma ameaça anterior, em vez do novo vírus, instigando uma resposta anormal. Esse é um fenômeno conhecido como pecado antigênico original e já foi observado em outras doenças infecciosas, como a dengue.

Mas ainda há um número muito pequeno de crianças que ficam gravemente doentes como resultado da Covid-19. Desde abril, crianças em todo o mundo têm sido relatadas com uma condição conhecida como síndrome inflamatória multissistêmica (MIS-C). Isso afeta o coração e outros órgãos importantes do corpo, incluindo o estômago, o fígado e os intestinos e, em alguns casos, pode ser fatal.

Petter Brodin, um especialista em pediatria do hospital da Universidade Karolinska, na Suécia, tem estudado uma série de crianças com MIS-C nos últimos dois meses na tentativa de entender por que ela se desenvolve.

Como os sintomas do MIS-C geralmente começam quatro a seis semanas após a infecção inicial, muito depois que o vírus Sars-CoV-2 deixou o corpo da criança, ele acredita que a resposta imune gradualmente funciona mal. Os anticorpos produzidos originalmente para atingir as proteínas do vírus, em vez disso, apresentam reação cruzada com proteínas na superfície de vários sistemas orgânicos, fazendo com que o corpo ataque a si mesmo.

Os cientistas ainda não entendem por que isso ocorre apenas em certas crianças, mas Brodin acredita que parte do quebra-cabeça é porque Covid-19 é uma doença completamente nova, para a qual o sistema imunológico em desenvolvimento nem sempre está preparado para lidar, causando essa reação extrema em uma pequena proporção dos casos.

“Esse vírus está muito difundido no momento e não é todo dia que um novo vírus surge e começa a se espalhar na população”, diz ele. “Talvez se uma nova cepa do vírus da gripe, completamente diferente de qualquer outra, surgisse e começasse a se espalhar, veríamos a mesma coisa”.

A situação do Reino Unido

O Departamento de Educação do governo do Reino Unido divulgou uma série de diretrizes para as escolas antes da reabertura total planejada para o mês que vem. As escolas da Escócia reabrem amanhã e têm suas próprias orientações amplamente semelhantes . Embora ambos enfatizem a importância de criar “bolhas” dentro das classes e encorajar o distanciamento social na sala de aula entre os alunos mais velhos, muito resta ao julgamento de cada escola.

Kamlesh Khunti, professor de medicina vascular da Universidade de Leicester e membro do painel Independent Sage, sugeriu que as escolas do Reino Unido deveriam seguir o exemplo de algumas nações nórdicas. “Na Dinamarca, o tamanho médio das turmas era de cerca de 20 alunos antes da Covid-19, mas agora eles estão dividindo as turmas em dois ou três grupos menores”, disse ele. “Eles recomendaram que os alunos se sentassem a dois metros de distância e lavassem as mãos a cada duas horas.”

No momento, a Public Health England não recomenda o uso de coberturas faciais nas escolas, mesmo no nível médio, apesar das evidências sugerirem que crianças mais velhas correm maior risco de transmitir Covid-19. Em contraste, os Centros de Controle e Prevenção de Doenças dos Estados Unidos publicaram recentemente recomendações de que todas as crianças devem usar coberturas faciais nas escolas, exceto aquelas com menos de dois anos de idade.

“Há muito pouca evidência sobre o uso de máscaras faciais nas escolas, mas, em geral, as crianças devem ser incentivadas a usar coberturas faciais enquanto os níveis populacionais de casos positivos são altos”, diz Khunti. “Em países como China, Coreia do Sul, Japão, o uso de máscaras nas escolas é amplamente aceito e até mesmo usado durante a temporada de gripe.”

Nota: Este texto foi traduzido do inglês pelo Google Tradutor

The Guardian

 

 

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